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Simple Past Tense

The simple past tense, or the preterite as it is called in German, is the prefered tense in written German. This tense is also called as the narrative past. It is mostly the tense of the stories, novels, and newspapers. With a few exceptions, especially the verbs “haben” and “sein”, you won’t experience that this tense being used often in the spoken language.

The conjugation of regular verbs

To conjugate the simple past tense of regular verbs, drop the infinitive ending and –add the following endings

Ich -te

Du -test

Er/sie/es -te

Wir -ten

Ihr -tet

sie/Sie –ten

For example, let’s take a regular verb “kaufen”

Ich kaufte

Du kauftest

Er/sie/es kaufte

Wir kauften

Ihr kauftet

sie/Sie kauften

If the verb ends in “t” or “d”, you need to put an extra “-e” to the endings. For instance “heiraten” (to marry)

Ich heiratete

Du heiratetest

Er/sie/es heiratete

Wir heirateten

Ihr heiratetet

Sie/sie heirateten

Modal verbs take the same endings, however their stem change: “durf-”, “konn-“, “muss-”, “moch-“. The stems of wollen and sollen do not change.

So that for example “dürfen” is conjugated as


Ich durfte (I was allowed)

Du durftest (you were allowed)

Er/sie/es durfte (he/she/it was allowed)

Wir durften (we were allowed)

Ihr durft (you were allowed)

sie/Sie durfen (they/you were allowed)

In this sense, there are other verbs which are similar to modal verbs, i.e. when they are conjugated in the preterit; the same endings as introduced above are used but their stem changes:

nennen: nannte

wissen: wusste

bringen: brachte

brennen: verbrannte

The three of the most important German verbs, sein, haben and werede, are irregular in the preterit and they are also used often in the spoken language in the preterit. Their conjugations are as follows:


Ich war

Du warst

Er/sie/es war

Wir waren

Ihr wart

Sie/sie waren


Ich hatte

Du hattest

Er/sie/es hatte

Wir hatten

Ihr hattet

Sie/sie hatten


Ich wurde

Du wurdest

Er/sie/es wurde

Wir wurden

Ihr wurdet

Sie/sie wurden

Other important irregular verbs and their conjugations in preterit are given in the vocabulary section below

Separable and inseparable verbs

As we saw previously, some prefixes are separable and some are not. As in the present tense, you need to put the separable prefix at the end of the sentence:


“Wir kauften immer Sonttags ein”


In case of inseparable verbs, as the name suggests, should not be separated when conjugated in the preterit.



Irregular verbs and their conjugations in preterit

Backen to bake “er backte”

Befehlen to order “er befahl”

Beginnen to begin “er begann”

Beißen to bite “er biss”

Bergen to save “er barg”

Bersten to crack “er barst”

Betrügen to cheat “er betrog”

Bewegen to move “er bewog”

Biegen to bend “er bog”

Bieten to offer “er bot

Binden to tie “er band

Bitten to ask “er bat

Blasen to blow “er blies”

Bleiben to stay “er blieb

Braten to fry “er briet

Brechen to break “er brach

Brennen to fire “er brannte

Bringen to bring “er brachte

Denken to think “er dachte

Dringen to penetrate “er dang

Empfehlen to recommend ”er empfahl

Erlöschen to expire “er erlosch

Erschrecken to frighten “er erschrak

Erwägen to consider “er erwog

Essen to eat ”er aß

Fahren to go by car “er fuhr

Fallen to fall “er fiel

Fangen to catch “er fing

Fechten to fight “er focht”

Finden to find “er fand

Fliegen to fly “er flog

Fliehen to escape “er floh

Fließen to flow “er floss”

Fressen to feed “er fraß

Frieren to freeze “er fror”

Gären to ferment “er gor

Geben to give “er gab

Gedeihen to prosper “er gedieh

Gehen to go “er ging”

Gelingen to succeed “er gelang

Gelten to be valid “er galt”

Genesen to mend ”er genas”

Genießen to enjoy “er genoss

Geschehen to happen “er geschah

Gewinnen to win “er gewann

Gießen to pour “er goss

Gleichen to equal ”er glich

Graben to grab “er grub

Greifen to grasp “er griff

Haben to have “er hatte

Halten to stop “er hielt

Hängen to hang “er hing

Heben to enchance “er hob

Helfen to help “er half

Kennen to know ”er kannte

Klingen to ring “er klang

Kneifen to pinch “er kniff

Kommen to come “er kam

Laden to load “er lud

Kriechen creep “er kroch

Lassen to let “er ließ

Laufen to walk “er lief

Leiden to suffer “er litt

Leihen to lend “er lieh

Liegen to be located “er lag”

Lügen to lie “er log

Mahlen to mill “er mahlte

Meiden to avoid “er mied

Melken to milk “er molk

Messen to measure “er maß

Nehmen to take “er nahm”

Nennen to name “er nannte”

Pfeifen to whistle “er pfiff”

Preisen to praise “er pries”

Quellen to pour “er quoll”

Raten to advice “er riet”

Reiben to rub ”er rieb”

Rennen to run “er rannte

Riechen to smell “er roch”

Rufen to call “er rief”

Salzen to salt “er salzte”

Saufen to booze “er soff”

Schaffen to accomplish “er schuff”

Scheiden to divorce “er schied”

Scheinen to shine “er schien”

Schieben to push “er schob”

Schlafen to sleep “er schlief”

Schlagen to hit “er schlug”

Schließen to close “er schloss”

Schmeißen to sling “er schmiss”

Schneiden to cut “er schnitt”

Schreiben to write “er schrieb”

Schreien to shout “er schrie”

Schreiten to tread ”er schritt”

Schweigen to keep quiet “er schwieg”

Schwellen to swell “er schwoll”

Schwingen to swing “er schwang”

Schwören to swear “er schwor”

Sehen to see “er sah”

Sein to be “er war”

Senden to send “er sandte”

Singen to sing “er sang”

Sinken to sink “er sank”

Sinnen to ponder “er sann”

Sitzen to sit “er saß”

Spinnen to plot “er spann”

Sprechen to speak “er sprach”

Springen to jump “er sprang”

Stehen to stand ”er stand”

Stehlen to steal “er stahl”

Steigen to climb “er stieg”

Sterben to die “er starb”

Stinken to stink “er stank”

Streiten to argue “er stritt”

Tragen to carry “er trug”

Treffen to meet “er traf”

Treiben to drive “er trieb”

Treten to kick “er trat”

Trinken to drink “er trank”

Tun to do ”er tat”

Verderben to ruin “er verdarb”

Vergessen to forget “er vergaß”

Verlieren to lose “er verlor”

Verschwinden to disappear “er verschwand”

Verzeihen to forgive “er verzieh”

Wachsen to grow “er wuchs”

Waschen to wash “er wusch”

Weisen to point “er wies”

Werben to recruit “er warb”

Werden to become “er wurde”

Werfen to throw “er warf”

Winden to wind “er wand”

Wissen to know “er wusste”

Ziehen to pull “er zog”

Zwingen to force “er zwang”